千歳一隅の縁、そして決意

しかし、またも転機に恵まれる。平成22年の年始に、廃業した水栓メーカーにいた開発者から1通のメールが届いたのだ。差出人にピンときて、直接電話。すると、彼は安定した企業に就職できる技術を持っているのにも関わらず、ボーナスも出せない田中金属製作所で働きたいと入社を希望したのだ。それが転機となり、彼の活躍によって要素技術の改良に成功。そうして、マイクロナノバブルシャワー『アリアミスト ボリーナ』の商品化にこぎ着けたのだ。田中は、この商品で何が何でも会社の業績を上げようと決意する。

ここで、この商品について触れておこう。『アリアミスト ボリーナ』は、水分中の空気を利用してマイクロナノバブルを生成する発生装置を組み込んだシャワーヘッドのこと。そのヘッドから流れるマイクロナノバブルは、直径が0.1マイクロナノメートルと極小で、マイクロバブル(50μm)が浮遊速度が秒速1.3㎜に対してマイクロナノバブル(0.1μm)は殆ど浮上せず1年程水中に泡のままとどまるのが特徴だ。毛穴やシワの奥へ入り込み、皮脂や汚れを吸着。さらに、田中は「空気を多く含んでいるため、柔らかい水になる」とも話す。美容や洗浄作用に加え、節水や温浴作用も期待できるという。また、開発したマイクロバブル発生装置「μ-jet(ミュージェット)」は、特許も取得。内部の特殊構造により、蛇口から流れ込んだ水が渦状になって「台風の目」のような空間を作り出す。その空間に水流の圧力や速度の変化が加わり、極小の泡を発生させる仕組みだ。通常は気体の送り込みや圧力変化などに大掛かりな装置が必要で、価格は数万~数十万円程度するが、「μ-jet」は水栓部品の製造で培った流水制御や切削加工の技術を活用。小型で安価に抑えることができ、中部経済産業局の地域産業資源活用事業にも認定された。『アリアミスト ボリーナ』は、そんな高い技術を注入した画期的なシャワーヘッドだが、販売当初から好調に売れたわけではなかった。

あきらめない心が結実

以前からあるマイクロナノバブルシャワーヘッドは1万5000円ほどで販売されていた ため、田中は1万円を切る価格ならば売れるだろうと、『アリアミスト ボリーナ』を当時9800円で販売。それでも高いと言われ、当初はほとんど扱ってもらえなかった。そんな時、お世話になっている東急ハンズのバイヤーから、完売王と異名をとる販売のプロを紹介していただく。それがきっかけで、自ら実演販売することを決意。社員は反対したが、例え良い製品を作ってもそれが踊るステージがなければ知られることもなく、作り手の自己満足で終わる、ステージを作ることが大事という持論が田中にはあり、迷いはなかった。そんな挑戦、簡単に上手くいくはずがない、誰もがそう思っていた。そして、平成24年12月に東急ハンズ銀座店で実演販売をスタート。結果、何と1日で30本を販売。それが評価され、毎週末東京へ通うことに。そして必死に、地道に続けた実演販売が評判を呼び、各店舗から依頼が殺到するとともに、取り扱い店舗もみるみる増加。そして、これが思わぬ奇跡を起こす。経済ドキュメンタリー番組『ガイアの夜明け』への出演依頼が届いたのだ。

番組の放送終了後、同社のシャワーヘッドは一気に注目を浴びる。売上は前年の2億5000万円から4億4000万円へと増加。経常利益は1.4%からなんと25.6%へと飛躍的に成長したのだ。

マイクロナノバブルの未来

そして現在、田中は顧客開拓を深耕中だ。シャワーヘッド『ボリーナ』の本体カラー変更やレーザーマーキング加工に対応し、企業や販売店、美容室などを対象に特別仕様の限定デザインを提案。販促品や店舗限定としての利用販売を見込む。

また、他の業界にも目を向け、マイクロナノバブルを使った水耕栽培での育成促進効果実験を実施。同社の機器で発生させたマイクロナノバブルを含んだ水で、かいわれ大根を水耕栽培した結果、水道水に比べて根の長さが最大で4倍ほど差が出たという。

このように、様々な分野でマイクロナノバブル技術を使った製品の開発や、技術を応用した新しい事業の模索も行っている。さらに、この技術をもって、海外進出も視野に入れているという。

『ガイアの夜明け』ではシンガポールのホテルで提案したが、他にも中国や台湾、韓国などからも声を掛けられているという。貴重な資源である水を大切に使うため、節水は必須。そんな国々へ、田中金属製作所が培った節水技術を役立たせていきたいと考えている。

翻って、日本ではどうか。既に販売されているマイクロナノバブルのシャワーヘッドを、家庭にも浸透させたいのが田中の1番の願い。美容に関心のある女性はもちろん、毛穴の汚れも除去できるマイクロナノバブルは、毛髪も健康になり抜け毛予防にもなるという。美容に関心のある男性が多い昨今、是非手にしたい製品ではないだろうか。現在使用しているもの、水圧の強いもの、そしてアリアミスト ボリーナと、その日の調子や気分でシャワーヘッドを付け変える時代が、もう目の前に迫っているのかもしれない。

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